Commerciële belangen kosten VTM-nieuwsbaas Eric Goens de kop

15

De vrees voor een overstap naar ‘Woestijnvis TV’ ligt aan de basis van het onmiddellijke ontslag van Eric Goens als directeur Informatie bij de Vlaams Media Maatschappij (VMMa). Dat  verneemt Apache. De VMMa-directie houdt er bovendien aan om, tegen de zin van Goens, op zondagmiddag commercieel interessantere programma’s te  programmeren in plaats van een nieuw duidingsprogramma.

Eric Goens zou iets te vaak bellen met Wouter Vandenhaute

Eric Goens zou iets te vaak bellen met Wouter Vandenhaute

Een ‘preemptive strike’ in een nieuw medialandschap waar commerciële belangen moeten verdedigd en veroverd worden. Zo kan het ontslag van Eric Goens nog het best worden omschreven. Zijn onmiddellijk ontslag houdt direct verband met de recente overname van de Belgische SBS-zenders VT4 en Vijftv door De Vijver (de holding boven Woestijnvis), Corelio en Sanoma. Eerder deze week was er een gesprek tussen Goens en de directeur-generaal van de VMMa, Peter Quaghebeur. Kort daarna ging het licht definitief uit.

Opvolgingsscenario

Op de nieuwsredactie van VTM kwam het nieuws over het ontslag woensdag alleszins als een donderslag bij heldere hemel. Peter Quaghebeur kwam er, zonder al teveel duiding te geven bij het hoe en het waarom, vertellen dat Eric Goens met onmiddellijk ingang op straat zou worden gezet. Officieel heet het dat er een verschil in visie bestaat tussen de VMMa-directie en haar ontslagen directeur Informatie. Die uitleg klopt ook, maar vertelt niet het hele verhaal.

De spanningen over uitzendschema’s binnen de top van de VMMa zijn immers niet nieuw. Net zoals de kijkcijfers van Het Nieuws op VTM ook al langer dan vandaag te wensen overlaten. Dat Goens desondanks zowat van de ene minuut op de andere weg moest, zelfs zonder dat er een deftig opvolgingsscenario klaar ligt, doet veel wenkbrauwen fronsen. “Na dat fameuze gesprek met Quaghebeur is er ruggespraak geweest met Christian Van Thillo”, klinkt het bij iemand die het conflict van nabij volgde. “Kort daarna was het ontslag beklonken.”

Wat er tijdens het gesprek tussen Queghebeur en Goens precies is gezegd blijft onduidelijk, maar een ding is wel zeker: er werd ondermeer gesproken over de veelvuldige contacten die Eric Goens – ooit nog aan de slag bij Humo en bij Woestijnvis- had en heeft met Wouter Vandenhaute, ceo van De Vijver, de holding boven Woestijnvis die vorige week, samen met Sanoma en Corelio de hand wist te leggen op de SBS-zenders. De Persgroep, mede-eigenaar van de VMMa dreigt, wellicht meer nog dan de openbare omroep, slachtoffer te worden van die drastische verschuiving binnen het Vlaams medialandschap.

Intens telefoonverkeer

Volgens insiders zou Goens meermaals per week contact hebben gehad met Wouter Vandenhaute. Of die contacten te maken hadden met een nakende overstap is onduidelijk. Het is al langer een publiek geheim dat Goens en Vandenhaute het goed met elkaar kunnen vinden. Wel is duidelijk dat de dreiging van een directeur Informatie die in de huidige situatie de overstap zou maken naar ‘Woestijnvis TV’ er voor de VMMa leiding teveel aan was. “Een bedrijf als de VMMa is als de dood voor de reacties van de advertentiemarkt. Eric Goens ontslaan is de beste manier om van hem ‘damaged goods’ te maken. De directie is doodsbenauwd voor verliesberichten. ‘Directeur Eric Goens stapt over naar VT4’ of ‘VTM verliest contract X aan VT4’. Dat kan de VMMa eenvoudigweg niet hebben op een moment dat de zender fundamenteel in zijn voortbestaan wordt bedreigd. Door Eric Goens preventief opzij te schuiven voorkomt de VMMa dergelijke verliesberichten die dodelijk zijn voor de eigen advertentiemarkt en op termijn voor het voortbestaan van de zender.”

Een bedrijf als de VMMa is als de dood voor de reacties van de advertentiemarkt. Eric Goens ontslaan is de beste manier om van hem ‘damaged goods’ te maken

Duidingsprogramma

Een preemptive strike dus. Maar op de achtergrond speelt wel degelijk ook een inhoudelijke discussie. Een zestal weken terug stemde de VMMa directie in met een nieuw beleidsplan van Eric Goens. Dat voorzag in een vervroeging van het uitzenduur van het laatavondjournaal, de presentatie van Telefacts in primetime en een nieuw duidingsprogramma in de donkere maanden tussen oktober  en maart, zondag na het middagnieuws. De voorbije weken sneuvelde dat plan stukje bij beetje.

“Eerst was er het uitzenduur van het nieuws dat in vraag werd gesteld. Daarna haalde het plan om een duidingsmagazine te brengen bakzeil”, klinkt het. “Op VTM zijn er een aantal zogenaamde AFP programma’s. Dat staat voor Ad funded Program, programma’s die volledig gefinancierd worden door de adverteerder. Zo wordt EHBL (Eerste Hulp Bij linkerhanden) volledig gefinancierd door bouwmarkt Gamma. Dat geldt ook voor andere programma’s zoals Groene Vingers of Camping Life. VMMa verdient daar flink wat geld aan. De vraag is dan: investeer je als zender toch in duiding die bovendien ook nog eens je nieuwsuitzending versterkt, of kies je voor de 60.000 of 100.000 euro extra die een AFP oplevert. De VMMa heeft commerciële keuzes gemaakt. Onder Klaus Van Isacker deed ze dat wel vaker. Eric Goens bood meer weerwerk. Dat was niet altijd naar de zin van de directie.”

Focus

Verschillende bronnen bevestigen dat het de keuze om het duidingsprogramma in te ruilen voor een AFP is die Eric Goens bijzonder hoog zat. “Dat Eric Goens zijn verdere toekomst bij de VMMa verbonden heeft aan de uitvoering van zijn beleidsplan klopt. Dat beleidsplan zou zelfs letterlijk vastgeniet zijn aan zijn contract”, klinkt het. “Maar het blijft natuurlijk de vraag wat  oorzaak en gevolg is.” Anders gezegd: wilde Eric Goens weg en zocht hij een propere manier om dat te doen of wilde de VMMa sowieso af van Eric Goens.

Opvallend is alleszins dat de hertekening van het medialandschap zich laat gevoelen in de berichtgeving. Het verschil in teneur waarop de verschillende kranten donderdag berichtten over het ontslag van Eric Goens was opvallend. In De Morgen werd de focus gelegd op de slechte kijkcijfers en er was de verwijzing naar de omstreden aanstelling van ex-senator Pol Van Den Driessche als expert politiek bij het VTM Nieuws. In Het Laatste Nieuws werd er kort gewag gemaakt van het ontslag van Goens naast een ruime analyse van de dalende kijkcijfers. Beide kranten van de Persgroep toonden zo een heel ander beeld dan de kranten van de Corelio groep waar de focus werd gelegd op de inhoudelijke botsing tussen Goens en de VMMa directie.

Eric Goens was gisteren niet bereikbaar voor commentaar.